不可能完成的任务:留给“约克城”号的维修时间不多了

美国海军对“约克城”级感到满意。为此,在“约克城”号入役的第二年,美国就决定追加建造,也就是第三艘“约克城”级航空母舰“大黄蜂”号。1940年11月,“大黄蜂”号建成下水,并在1941年10月正式服役。在日军偷袭珍珠港之后的一周,“约克城”号便被从大西洋调回太平洋,3艘“约克城”级航空母舰遂成为太平洋战争初期美国海军的核心力量——从令人振奋的轰炸东京行动到珊瑚海海战,都可以见到它们的身影。

在珊瑚海之战中,“约克城”被3颗炸弹命中。首先,一枚炸弹穿透了“约克城”的飞行甲板,然后向下一直插入船体,击破了四层甲板,最终爆炸,摧毁了冷饮柜、洗衣房和水兵宿舍。轮机员以为战舰已经被打穿了,于是暂时关闭了两个锅炉房。“约克城”不但涌进大量海水,而且油舱还在漏油。多亏损管(“损害管制”)队及时抢救,用木板堵住漏洞,用圆木撑住隔舱,航母才没有沉入太平洋。日本人投下的第二颗炸弹“擦过前右舷炮台走道的舷外舱口栏板”在舰首爆炸,炸瘪了航空母舰“装甲带的下沿”,使横架和舱壁起皱内陷,有9处舱壁与舰体分离。这枚炸弹造成的“最严重后果是油从舰体裂缝流出,在舰尾形成了一片油区”。最后的第三枚炸弹“落在与第二十号框架并排的右舷舰首约50(米)处的水面爆炸”。弹片在舰体上穿了四五个洞,并划破了油管。总的看来,这一差点儿命中的炸弹造成的损失较小。

到了5月27日13时52分,经过将近20天的航行,船内电缆和油管均已损坏的“约克城”终于蹒跚驶进珍珠港。将其完全修复的时间,最悲观的估计是三个月(与“翔鹤”号差不多),弗莱彻虽然乐观一点,但也相信“要两星期或再多一点时间才能修好”。对此感到开心的是“约克城”号上刚刚经历九死一生的水兵们,凭“约克城”号的伤势,按照海军内部不成文的规定,他们大可以趁机休假,到檀香山(火奴鲁鲁)的花花世界玩个痛快。

但美国太平洋舰队司令尼米兹高兴不起来。1942年5月份以来,美军情报机关通过已破解的日本密码,获悉日军正式进攻中途岛的日期是6月4日。美军太平洋舰队堪用的两艘航空母舰“大黄蜂”号和“企业”号(“萨拉托加”号当时被日本潜艇击伤,正在美国西海岸维修),已准备开往中途岛海域,迎击日军,与日本航空母舰进行海上决战。参战航空母舰之比将成为日军4或5艘,美军2艘。这样,战力悬殊太大,很难鼓舞起美军官兵的信心。无论如何,尼米兹都需要“约克城”号尽快完成修复,赶在一星期后的6月4日前开赴中途岛参战,增加美军参战兵力。这已是美军夺取中途岛决战胜利的关键。

然而,从珍珠港到中途岛,直线海里。即使不考虑绕道躲避日本潜艇阻击线所需的时间耗费,舰队驶抵中途岛海域也要航行三四天。这意味着留给“约克城”号在珍珠港维修的时间,不是三个月,而是三天——一个不可能完成的任务。

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